Saori Ito: A Journey Home

Saori Ito talks about her company during an interview in her Sapporo office (Photo by Zenta Kashimoto).
Saori Ito in her Sapporo office (Photo by Zenta Kashimoto).

<下記に日本語訳があります>

An Engaru Story

A look at Engaru's location in Hokkaido via the Wikimedia Commons.
A look at Engaru’s location in Hokkaido via the Wikimedia Commons.

The small town of Engaru sits roughly in the center of the Okhotsk region of Hokkaido, where the Yubetsu River, among many others, provide a fertile environment for crops. Edamame and asparagus have been cultivated since the settlement of the area. The town, known for having the highest percentage of forestland among all the municipalities of Hokkaido, is blessed with abundant and beautiful scenery. One local woman has been making the rounds across Japan to spread the word about this small, nature-rich town through the not-so-obvious means of cosmetics. Her name is Saori Ito.

Ito is the director of Mystar Corporation, but in reality she does everything from product planning to advertising and sales. In spite of leading a busy life, Ito always welcomes me with a bright smile. A simple woman with a clear vision, Ito works energetically each day.

Mystar’s main cosmetic line, the Pure Honey Series, is a popular item at Tokyu Hands and the Marui Imai department store in Sapporo. The line has also been featured in several Japanese magazines as an example of Hokkaido cosmetics, creating a strong brand name. However, it all began at a pharmacy in Engaru (more on that later).

This photo,courtesy of Saori Ito, shows the apiary in Engaru where Mystar sources its honey.
This photo,courtesy of Saori Ito, shows the apiary in Engaru where Mystar sources its honey.

The Pure Honey Series uses honey made from fully ripened single nectar from an Engaru forest. Single nectar means that nectar from only one type of flower is used. If you ask someone who knows even a little about beekeeping, they would know that the honey used in Mystar’s products is rich and luxurious.

Ito said in a recent interview that when she wanted to start the company, she approached a beekeeper in Engaru several times over five years, trying to get him to agree to let his honey be used for her cosmetics. She wanted to make a product using ingredients she grew up eating. Her deep passion for her hometown, on display over those five years, finally won over the beekeeper.

Early years in Tokyo

When she was younger, Ito thought it was crazy to spend a lot of money on cosmetics. But things changed as her life progressed. After high school, she moved to Tokyo with a plan to become a designer. She was leading a busy life, working in a cosmetics company as a beauty expert while also doing freelance design work.

Still focused on her dream of becoming a designer, Ito moved from job to job at several cosmetics companies, gaining experience and knowledge in sales, planning, and development in the industry. She eventually came to see the value in taking care of her own skin with high quality products, and she began to develop a deeper interest in the cosmetics world.

Ten years passed quickly. Around the time she turned 30, it was time to choose her life path. Should she stay in Tokyo and keep working? Should she go back to Engaru? She chose to go home. Ito’s vision was to return to her native Hokkaido to start a business using agricultural products from her birthplace. Her goal was to use cosmetics to expand the appreciation of her town’s local products.

More than giving back

Ito’s passion hasn’t wavered since she started her business. I asked if she wanted to give something back to her hometown. “Giving something back is a one-time thing, but that’s no fun,” Ito said. “I want to do something more interesting. I want the town to profit.”

Some of Mystar's products are on display at the company's Sapporo office (Photo by Zenta Kashimoto).
Some of Mystar’s products are on display at the company’s Sapporo office (Photo by Zenta Kashimoto).

Thanks to Ito’s passion and persistence over five years, she was able to launch the Pure Honey Series. It started with a body soap. But at that time, she didn’t have the connections needed to get her products into big department stores. To find a way to get her business going, all she could do was ask a pharmacy owner she knew from her childhood if she could sell her products in his store — and that’s where it all began.

But to expand her market to the rest of Japan, she had to work hard on a grassroots level for many years. “We can’t get orders if we just sit and wait in front of the phone,” Ito said. We have to be active.” She joined various events like Hokkaido product fairs or exhibitions. “I tried to attend every event to make people remember my face,” Ito said. The reality was that it was hard to get a chance to talk about her business. But gradually her work travelling all over Japan paid off. Her online sales picked up and the honey cosmetics brand took shape.

A call from the disaster area

Now, the brand has loyal fans not only in Hokkaido but also all over Japan. But with the economic stagnation in recent years, Ito has seen some hard times. The source of the strength she needed to overcome those hard times were a passion for her hometown and the voices of customers all over Japan. Most repeating customers are actually from outside of Hokkaido, Ito said, adding that most of those are from the Tohoku region.

On March 11, 2011, the Tohoku earthquake and tsunami struck Japan. Ito lost contact with her clients in the region, and she didn’t know if they were safe. For several days, Ito didn’t know how to get in touch with anyone in the disaster area. But then her phone rang. It was a customer placing an order from an evacuation center.

“To survive, I thought food and warmth were the top priority,” Ito said. “But I was touched by the voice of the customer.” The customer said cosmetics from Mystar were just as important to her as food. That customer has a serious skin condition requiring a dermatologist’s treatment. But she didn’t need a clinic after she started using the honey cosmetics. For several weeks following the disaster, food, clothing and even cosmetics were delivered to the evacuation center. But the available cosmetics didn’t work on her sensitive skin. Everyone at the evacuation center endured the severe conditions, and she felt guilty for not using the provided cosmetics, so she called in her order secretly with her cell phone.“That story encouraged me enough to hold on even if I were in a tough situation,” Ito said.

Looking ahead

This photo, courtesy of Saori Ito, shows the new edamame body gel.
This photo, courtesy of Saori Ito, shows the new edamame body gel.

At the beginning of her journey, Ito thought it was crazy to spend a lot on cosmetics. But now she is supported by the friendship of the customer who says her products are “as precious as food.” She cherishes the local producers of the ingredients she uses as much as the relationships between each customer.

“It’s a bit hard to remove the edamame seeds from the pod before it’s boiled,” Ito said with a smile, explaining how a new edamame-based product is made. Ito and all of her staff went to the factory in Engaru to shell just-harvested edamame. They did it as quickly as possible to ensure freshness. The new products this time are body soap and body gel made from edamame grown in Engaru.

Another new product is an asparagus balm. The asparagus is of course made in Engaru. This balm is sold in Tokyu Hands and Marui Imai in Sapporo, and is also part of a special accommodation plan at Sapporo’s Cross Hotel.

Through a special plan at a hotel in Tokyo where I once stayed, I got some free samples of famous brand cosmetics. Perhaps Mystar’s cosmetics will be available at hotels all over Japan in the near future. Ito’s products are filled with her passion for her hometown, and even today her journey to build relationships is continuing on.

For more information, see the Mystar homepage: http://www.e-mystar.jp/

Editor’s note: This article was adapted from Japanese by Hokkaido Explorer. The original Japanese can be read below. Scroll down to comment or share this article. 

 

Saori Ito: A Journey Home

遠軽町物語 〜序章〜

「遠軽町」という小さな町を知っていますか。北海道オホーツク地域のほぼ中央に位置し、町を貫流する湧別川をはじめ多くの川が育んだ肥沃な土地を持つこの町は、開拓当初から枝豆、アスパラなど多くの農作物を生み農耕地に適した環境として繁栄してきました。そして、北海道の市町村の中でも最も「森林面積」が多いことでも知られる自然の恩恵をたっぷりと受けた美しい町です。この小さいけれど豊かな自然の恵みを持つ町を「化粧品」を通して多くの人に知ってほしいと、日本全国を飛び回っている女性がいます。彼女の名前は伊藤早織さん。

株式会社マイスターの取締役でありながら、実質的に商品企画からPR、販売まで一貫して携わっている道産子キャリアウーマン。今回はそんなパワフルな彼女の「遠軽町物語」をご紹介します。

「超」がつくほど多忙な毎日を送っているのにも関わらず、いつお会いしてもピカピカな肌と素敵な笑顔で私を迎えてくださる伊藤さん。飾らない性格とブレないビジョンを持ち、日々勢力的に仕事に邁進する彼女はまさに「女性が憧れるカッコイイ女性」。

株式会社マイスターの主力化粧品である「ピュアハニーシリーズ」は、
道内では東急ハンズや丸井今井デパートなどで人気商品として陳列されています。そして、数多くの全国雑誌でも「北海道コスメ」の代名詞として紹介されるほどブランド力を持つ商品です。けれど、この「はちみつ」を使った化粧品は北海道の遠軽町(えんがるちょう)という小さな町の「薬局」から販売が始まりました。

ピュアハニーシリーズの原材料には、遠軽町の森で採蜜された「完熟させた単花蜜」のはちみつが使用されています。一種類の花の蜜だけを集めるのが単花蜜。そしてそれを完熟させた。
はちみつの養蜂について少し知識のある人が聞けば、どれほど「貴重で贅沢な」はちみつがこの商品に使われているのかがわかると思います。この素晴らしいはちみつを「化粧品の原料として使わせてほしい」と、養蜂家の元を5年間も通いつめたという伊藤さん。自分が食べて育った地元のモノで良い化粧品を作りたい。彼女の熱いふる里への想いが、その長い5年間の末に養蜂家の心に届きました。

彼女が20代の頃、「化粧品にお金を費やすなんてナンセンス」。そう思っていたといいます。
けれど、その思いとは裏腹に彼女の人生は化粧品との関わりを色濃くしていきます。高校卒業後に上京。当時は「デザイナー」を目指していたという伊藤さん。東京の化粧品会社で美容部員として働きながら企業への「デザインの持ち込み」をする多忙な日々。デザイナーとしての活躍を夢見る中、幾つかの化粧品会社を渡り歩き、販売から企画そして開発へと化粧品の知識と業界での経験を増やしていきます。そして「質の良い化粧品を使い、自分の肌と向き合う贅沢な時間」を持つ喜びを覚えた伊藤さんは、その魅力に深く引き込まれていきます。気づけば10年の月日が立っていました。そして彼女が30歳になった頃、人生の「選択」の時を迎えます。地元に戻って起業するか、東京で仕事を続けていくのか。
伊藤さんが下した選択は前者でした。

地元北海道に戻り起業を決意した伊藤さんが描いたビジョンは、生まれ育った遠軽町で穫れた農産物を使って化粧品を作る。というものでした。化粧品を通して、故郷の素晴らしい農産物を多くの人に知ってもらいたい。その強い想いは、起業当初から現在に至るまでブレることはありません。
「生まれ育ったふる里に恩返しを…ということですね。」と私が言うと「恩返しだと1回きりで終わってしまうじゃないですか。それじゃツマラない。私はもっと面白くしたい。地元に利益を落としたいんです。」と透かさず返す伊藤さん。凛々しくて勇ましい信念とふる里への想い。

その「想い」と5年の歳月を経て手にした素晴らしい贈り物から「ピュアハニーシリーズ」の第1号、「ボディソープ」が誕生しました。当時は大手百貨店などの販路もなかった伊藤さん。販売経路を開拓する術は、子供の頃から知っている地元の薬局のオーナーの元へ行き、商品を置かせてもらうように営業するしかありませんでした。

遠軽町物語 〜絆を紡ぐ旅〜

伊藤さんの地元、遠軽町の薬局で販売されることになったはちみつ化粧品。ですが「全国規模」に販路を拡大させるには、何年もの「草の根運動」のような営業努力が必要でした。
「ただ黙って電話の前に座っていれば注文の電話が来る。というわけではないです。こちらから出向いていかないと。」販路拡大の為に、全国各地で開催される「北海道物産展」「展示会」など、あらゆる催し物に参加したという伊藤さん。「あ、あの人また来てるよ。と思わせるくらい何処にでも顔を出そうと思いました。」最初は商談のチャンスさえ得ることが難しいのが現実でした。しかし彼女の全国行脚の営業努力が身を結び、ポツリ、ポツリと良い引き合いが来るようになります。そして、彼女がデザイナーを目指していた東京時代に培ったセンスがパッケージデザインに活かされ、自身が手がけている自社ホームページでのネット通販も軌道に乗り、はちみつ化粧品は「ブランド」としての価値を確立していきました。

今では、北海道だけではなく日本全国に根強いファンを持ち、「北海道コスメ」を代表する商品にまで成長しました。しかし世界恐慌といわれる昨今、厳しい時期は幾度となくありました。乗り越える為に必要なチカラの源は、ふる里への想いと、全国からの「お客様の声」だといいます。根強いリピーターの上位は、なんと北海道外からの注文だそう。「その中でも最も大きいシェアを占めるのが東北のお客様です。」

2011年3月11日の大震災。いつも化粧品を愛用してくれている東北のお客様からの連絡が途絶え、安否がわからない状態に。連絡を取る術も無く過ごしている日々の中、1本の電話が伊藤さんのもとに入ります。
それは避難所からのお客様の電話注文でした。
「生きる為に、避難所では食べ物、暖をとる物が最優先だと思っていました。」と伊藤さん。けれど、そのお客様からの声に感極まったと言います。
「私にとってマイスターさんの化粧品は食べ物と同じく大切なモノなんです!」
電話をくれた彼女の肌は、はちみつ化粧品に出会う以前は病院で治療が必要な程の肌トラブルを抱えていたそう。それが、はちみつ化粧品を使い始めてから通院する必要が無くなったのだ。震災当日から数週間目のその避難所には、全国から食料品、衣料や化粧品まで救援物資が届けられている最中だった。けれど、彼女の敏感な肌にはどうしても支給された化粧品が合わず、肌トラブルを引き戻してしまったのだ。
避難所の誰もが過酷な現実に耐え忍ぶ中、自分だけが支給された化粧品を使わず、しかも自分で購入するなんて…。そう感じながらも、彼女はこっそりと避難所の外から携帯電話で注文の電話をかけたそうです。「そんなお客様の声を聞いたら、少しくらい厳しくても頑張ろうって思いますよ。」

20代の頃、伊藤さんは「化粧品にお金を使うのはナンセンス」と思っていたと言います。けれど、今は「食べ物と同じくらい大切だ」と言って注文をくれるお客様との絆に支えられています。その大切なお客様との絆を一つ一つ丁寧に紡いでいくのと同じく、彼女は、原材料を供給してくれる地元の生産者との絆も大切にしています。
「茹でる前の枝豆の外皮を剥くのってけっこう大変なんですよ!」と笑いながら、新商品の枝豆ボディケア商品の製造工程を面白おかしく説明してくれました。収穫された枝豆の鮮度が落ちないうちに、伊藤さんとスタッフ総出で、遠軽町の工場で枝豆の皮むきに奮闘したのだとか。

今度の新製品は、遠軽町産の枝豆を原材料に使ったボディソープとボディジェル。緑黄色野菜でもあり、大豆が持つイソフラボンも多く含む枝豆はニキビ予防や美肌効果があるのだそう。
そして、1月20日よりアスパラを原材料にしたアスパラガスマルチバームが発売されました。アスパラの生産地はもちろん、伊藤さんのふる里「北海道遠軽町」。このバームですが東急ハンズ札幌店や
丸井今井札幌店で現在取り扱いがある他、札幌のクロスホテルの宿泊プランで取り扱われています。このプランを利用してホテルに宿泊したお客様の部屋には、バームが無料サービスされるとのこと。(期間限定のプランですので、詳しくはクロスホテルホームページで!)

私が以前宿泊した東京のホテルのレディースプランでは、特典として某有名ブランドの化粧品がサービスされていました。マイスターの化粧品が全国のホテルでも扱われる日が来るのは、そう遠くないのかもしれません。彼女のふる里への想いが注がれた商品達は今日も全国で絆を紡ぐ旅を続けているのだろうと思います。

By 後藤摩奈美 (Manami Goto)

MYSTARホームページ
http://www.e-mystar.jp/

クロスホテルホームページ
http://crossmet.jp/sapporo/


Print pagePDF pageEmail page

Manami Goto

I am a freelance graphic designer, art director, and writer.